¿Es el hidrógeno una energía limpia?

impacto ambiental

El hidrógeno se presenta como la energía limpia del mañana. Así lo aseguró la Agencia Internacional de la Energía en 2019, la cual confirmó que debe jugar un papel clave en la transición energética. Asociado a una pila de combustible, aparece de hecho sin emisiones locales de CO2. Pero los resultados de su uso no son tan sencillos.

El hidrógeno (H) es elemento más abundante del universo: 75% en masa y más del 90% en número de átomos. Se encuentra principalmente en el corazón de las estrellas y en atmósferas des planetas gigantes gaseados. Sobre la tierra, el hidrógeno se encuentra notoriamente en la composición del agua – un átomo de oxígeno y dos átomos de hidrógeno (H2O) – y en la composición de la materia viva: el 10% de la masa de un cuerpo humano es hidrógeno. Esta abundancia podría constituir una gran ventaja en la carrera por un energía sostenible.

También debemos recordar que el hidrógeno no es, estrictamente hablando, una fuente de energía, sino más bien un vector de energía, como la electricidad. Se utiliza para transportar energía producida por una fuente primaria (petróleo, uranio) hasta su uso.

Para determinar si el hidrógeno es energía limpia, es decir, sin emisión de contaminantes o de gases de efecto invernadero, hay que tener en cuenta todo su ciclo de vida, desde el pozo hasta la rueda, es decir, desde la producción hasta el uso.

Hidrógeno, posiblemente un portador de energía limpia

Por lo tanto, observemos primero que el uso de hidrógeno para la producción de electricidad en una pila de combustible solo genera residuo de agua. No hay emisión de contaminantes en el sitio en cuestión. Es decir, su uso puede calificarse de limpio.

Excepto que al ser el hidrógeno un gas de muy baja densidad, debe comprimirse o licuarse, lo que requiere el uso de una cantidad importante de energía que, a su vez, puede no ser tan limpia.

hidrógeno portador de energía sostenible

Además, aunque el hidrógeno es abundante, rara vez está presente en estado puro en la naturaleza. Para separarlo de otros elementos (carbón, oxígeno, etc), se debe movilizar energía. Actualmente, por razones económicas, el 95% de la producción de hidrógeno se produce a partir de fuentes fósiles: reformando el gas natural o por gasificación de carbón de madera.

Estos procesos emiten CO2 a priori. Por tanto, este hidrógeno no puede considerarse limpio. A menos que los procesos de reforma se combinen con procesos para capturar y almacenar este CO2, con un aumento en el costo de producción.

El hidrógeno también puede ser producido por electrólisis de agua. Una técnica que permite descomponer, gracias a un suministro eléctrico, la moléculas desde H2O en hidrógeno (H2) y oxígeno (O). Es decir, no emite CO2 siempre que la electricidad en cuestión sea en sí misma un electricidad renovable, solar fotovoltaica o turbina eólica por ejemplo.

Este hidrógeno sigue siendo hoy más de cuatro veces más caro que el hidrógeno producido a partir de recursos fósiles. Pero es la única forma de producir hidrógeno limpio.

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